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Resuelven el misterio del origen de las espirales de Nasca en Perú

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William Park
BBC Future

 
las espirales de Nasca en Perú
Image copyright Getty/ 
Rosa Lasaponara y su equipo estudiaron los puquios utilizando imágenes satelitales.

En una de las regiones más áridas del mundo, ubicada en Perú, una serie de agujeros en espiral destacan en el paisaje: los puquios de Nasca.

Su origen había sido un misterio, que acaba de ser resuelto desde el espacio.

Los agujeros están en el desierto de Nasca. La zona es famosa por sus imágenes geométricas grabadas en la superficie -las llamadas líneas de Nasca-, que son las pruebas arqueológicas de una sociedad que floreció hace dos milenios y acabó desvaneciéndose.

Lo que siempre ha intrigado a los expertos sobre el antiguo pueblo de Nasca es cómo logró sobrevivir en un área donde las sequías pueden durar por años.

Según Rosa Lasaponara, del Instituto de Metodologías para Análisis Ambiental, en Italia, los puquios eran un "sofisticado sistema hidráulico construido para recuperar agua de los acuíferos subterráneos".

Y transformaron esta inhóspita región.

Lasaponara y su equipo estudiaron los puquios utilizando imágenes satelitales.

 

Los puquios eran un sofisticado sistema hidráulico construido para recuperar agua de los acuíferos subterráneos"

Rosa Lasaponara
Getty

Distribución

Con las imágenes tomadas desde el espacio los investigadores fueron capaces de mejorar el entendimiento de cómo los puquios estaban distribuidos a través de la región de Nasca y dónde estaban ubicados en relación a los asentamientos cercanos.

"Lo que es claramente evidente hoy es que el sistema de puquios debe haber sido mucho más desarrollado de lo que se creía", afirma Lasaponara.

"Al explotar un abastecimiento inagotable de agua a lo largo del año el sistema de puquios contribuyó a una intensa agricultura en los valles en uno de los lugares más áridos del mundo".

Los puquios tenían forma de embudo en espiral
Image copyright Getty/ 
Los puquios tenían forma de embudo en espiral y estaban distribuidos en toda la región.

Una serie de canales transportaban el agua, atrapada en el subsuelo, hacia las áreas donde ésta se necesitaba. Cualquier cantidad restante era almacenada en embalses en la superficie.

Para ayudar al transporte, se excavaron chimeneas sobre los canales en forma de embudos en espiral.

Estos embudos dejaban que el viento entrara a los canales y eso forzaba al agua a fluir a través del sistema.

"Los puquios fueron el proyecto hidráulico más ambicioso de la región de Nasca y proveían agua durante todo el año, no sólo para la agricultura e irrigación sino también para necesidades domésticas", dice Lasaponara, quien escribió un libro sobre sus estudios satelitales titulado "Antiguo Mundo Nasca: Nuevos Conocimientos de Ciencia y Arqueología", que será publicado a fines de este año.

El origen de los puquios ha sido un misterio para los investigadores porque no ha sido posible usar las técnicas tradicionales de datación por carbono en los túneles.

 

Lo que es realmente impresionante es el gran esfuerzo, organización y cooperación que se requirieron para su construcción y mantenimiento regular"

Rosa Lasaponara
Getty

Alta tecnología

El pueblo de Nasca tampoco dejó claves sobre sus orígenes. Igual que muchas otras culturas sudamericanas, no tenían sistema de escritura.

Su existencia nos muestra algo extraordinario sobre la gente que vivió en la región de Nasca desde antes del año 1.000 a.C. hasta el año 750 de nuestra era.

"La construcción de los puquios involucró el uso de tecnología particularmente especializada", dice Lasaponara.

"No sólo los constructores de los puquios necesitaban un entendimiento profundo de la geología del área y de las variaciones anuales en la disponibilidad del agua, el mantenimiento de los canales fue también un desafío técnico debido a que éstos se extendían a lo largo de placas tectónicas".

"Lo que es realmente impresionante es el gran esfuerzo, organización y cooperación que se requirieron para su construcción y mantenimiento regular", dice la investigadora.

"Eso significó una dependencia regular del abastecimiento de agua durante siglos, en una de las zonas más áridas de la Tierra".

"Es probable que el mantenimiento fuera un sistema de colaboración socialmente organizado, similar al adoptado por la construcción de las famosas líneas de Nasca, que en algunos casos están claramente relacionadas a la presencia de agua", afirma.

las famosas líneas de Nasca
Image copyright Getty/ 
Se cree que las famosas líneas de Nasca están vinculadas a la presencia de agua.

La calidad de la construcción era tan buena, que algunos de los puquios todavía funcionan hoy, agrega la científica.

Estas estructuras muestran que el pueblo nativo de la cuenca de Nasca no sólo era altamente organizado, sino que su sociedad estaba estructurada como una jerarquía, dice Lasaponara.

La investigadora asegura que los puquios eran vitales para que "quienes tenían poder sobre las comunidades controlaran la distribución del agua y afirmaran su influencia".

El conocimiento de cómo llevar agua hacia uno de los lugares más secos de la Tierra significó que tenían en sus manos la verdadera clave de la vida.


El organismo artificial que puede tener el secreto para entender la vida

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Jonathan Amos
BBC Ciencia, Washington DC

 
entender la genética básica
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Un organismo como este no se encuentra en la naturaleza.

Científicos están dando otro paso en su cruzada por entender la genética básica, imprescindible para la vida.

Un equipo liderado por el investigador estadounidense Craig Venter creó en laboratorio una bacteria semisintética que funciona con menos de 500 genes.

Estos son menos genes que cualquier organismo que se conozca en la naturaleza.

Para los expertos, el objetivo de su estudio es traspasar las barreras del conocimiento fundamental para crear nuevas formas de medicamentos y otras sustancias químicas.

"Nuestra visión a largo plazo es diseñar y construir organismos sintéticos a demanda al que puedes agregar funciones específicas y predecir su resultado", explicó Daniel Gibson, coautor del estudio publicado en la revista Science.

"Pensamos que estas células pueden servir de carcaza para muchas aplicaciones industriales, desde medicina a bioquímica, biocombustible, nutrición y agricultura", agregó.

Un trabajo de dos décadas

Para la primera fase del proyecto
Image copyright Thinkstock/ 
Para la primera fase del proyecto, los expertos construyeron un ADN completo de un microbio que vive en el ganado.

La primera vez que el equipo informó sobre un organismo artificial fue en 2010.

En ese proyecto, científicos construyeron en laboratorio un "programa genético" completo de Mycoplasma mycoides, un microbio que vive en el ganado y otros rumiantes.

Este paquete artificial de ADN fue trasplantado a la célula de otra especie deMycoplasma cuyo genoma había sido vaciado.

El organismo artificial, llamado Syn 1.0, se empezó a dividir, tal y como se suponía debía hacerlo.

En el nuevo estudio, el doctor Venter y sus colegas informaron cómo ahora había reducido al mínimo las instrucciones bioquímicas de este organismo.

Tras muchos experimentos de ensayo y error, el microbio Mycoplasma, conocido como Syn 3.0, pudo operar con tan solo 473 genes.

Esto es aproximadamente la mitad de los genes que se encuentran en un microbio silvestre y unos 50 genes menos que el Mycoplasma genitalium, el organismo independiente conocido hasta ahora por la ciencia que cuenta con el conjunto más pequeño de genes.

Como punto de comparación, organismos más complejos, como plantas y animales, tienen decenas de miles de genes.

Los organismos complejos como plantas
Image copyright Thinkstock/ 
Los organismos complejos como plantas y animales cuentan con decenas de miles de genes.

Durante 20 años el doctor Venter y sus colegas han estado detrás de la idea de crear un microbio con la menor cantidad de genes.

Estos científicos habían estimado que el mínimo absoluto de genes que se necesita para crear vida era 300.

Pero en el proceso de creación del Syn 3.0, estos investigadores de California descubrieron que el número real es mayor.

Los componentes mínimos

Este equipo de expertos asegura poder reconocer el papel de muchos genes "cuasi-esenciales", aquellos que se necesitan para que tengan un crecimiento vigoroso pero no necesariamente para la vida.

En este trabajo de depuración también se han retenido pares de genes vitales para que el organismo no muera.

Craig Venter
Image copyright Getty/ 
Craig Venter y su equipo llevan más de 20 años trabajando en el proyecto.

"Si no sabes nada de aviones, y estás estudiando el funcionamiento de las partes de un Boeing 777 eliminando una a una, y quitas el motor del ala derecha, el avión todavía puede aterrizar", explica Venter.

"Así que puedes decir que ese motor no es un componente esencial, pero no descubrirás su importancia hasta que no quites el segundo motor".

"Y esto es lo que ocurre una y otra vez en la biología, donde tenemos lo que parece ser un componente no básico, hasta que eliminamos a su homólogo".

De los 473 genes necesarios de Syn 3.0, 149 son un misterio; el equipo no sabe su función hasta que no concluya los experimentos que están realizando.

Los científicos aclaran que este mínimo de genes se aplica sólo a su organismo semisintético.

El contexto lo es todo. Otros microbios pueden vivir en distintos tipos de ambiente, con distintas formas de funcionar.

Un organismo que se alimenta de la luz solar y la fotosíntesis no tendrá el mismo conjunto de genes básicos que, por ejemplo, uno que procese metano para obtener su energía química.

Punto de partida

Para el profesor Laurence Hurst, de la Universidad de Bath, en Reino Unido, estos estudios puede liderar el camino a un tipo nuevo de biología sintética, en la que los genomas son diseñados, en vez de ser simplemente modificados.

"Las posibilidades son emocionantes, pero todavía queda por ver si este es el mejor y más económico camino", le dijo Hurst a la BBC.

"Una completa red de análisis sobre el funcionamiento de un sistema tan simple sería un excelente punto de partida para predecir qué modificaciones pueden ser incorporadas con éxito", agregó.


Cómo se pueden ver los dos cometas que pasan "rozando" la Tierra esta semana

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Redacción
BBC Mundo

 
Cometa
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Los cometas son objetos compuestos por hielo y polvo.

La Tierra está siendo visitada no por uno, sino por dos cometas.

Un acontecimiento único, pues por si fuera poco, uno de ellos está "rozando" nuestro planeta.

Hacía 246 años que un cometa no pasaba tan cerca.

Se trata del P/2016 BA14 Pan Starrs y el 252P/Linear, que esta semana empezaron su gira por el hemisferio sur y desaparecerán por el norte dentro de dos semanas.

Telescopio
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Estos cometas no se pueden ver a simple vista. Se requiere de un telescopio de al menos 150mm de apertura.

Sin embargo, es en estos días -y mientras lees estas líneas- que están más cerca.

Si bien ambos cometas pasarán a una distancia relativamente cerca -el Linear a 5,2 millones de kilómetros y el Pan Starrs a 3,5 millones- cualquiera que los quiera apreciar requerirá de un telescopio profesional, debido a que se trata de objetos relativamente pequeños.

Según el Instituto de Astrofísica de Canarias, el observatorio más importante europeo, el telescopio tiene que ser de al menos unos 15 a 20 centímetros de apertura.

Como el recorrido es de sur a norte, quienes estén en el hemisferio sur deberán apuntar sus artefactos hacia el norte y quienes estén en el lado boreal, hacia el austral.

Gemelos

Cometas
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Quizás lo más interesante de estos cometas es que son gemelos.

De acuerdo con expertos de la Universidad de Maryland, EE.UU., los dos presentan órbitas casi idénticas y parecido período: con 5,25 y 5,32 años respectivamente.

"Los dos pueden estar relacionados porque sus órbitas son sorprendentemente parecidas", dijo en un comunicado el jefe del centro de estudios de objetos cerca de la Tierra de la Nasa Paul Chodas.

"Sabemos que los cometas son objetos relativamente frágiles. Quizás durante un paso previo por el sistema solar, o durante un sobrevuelo por Júpiter, el pedazo que ahora conocemos como Pan Starrs se pudo haber desprendido de Linear", agregó.

El experto aclaró que el paso de estos cometas no representa un peligro para el planeta.

Ahora o en 100 años

Tierra y Sol
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Los cometas tienen una órbita alrededor del Sol.

Más bien, "es una excelente oportunidad para el avance científico en el estudio de los cometas".

Para ello, el telescopio espacial Hubble está siguiendo de cerca esta pareja.

Los cometas son objetos compuestos por roca, hielo y polvo, cuyo núcleo varía entre 10km y 40km de diámetro.

El observatorio de Canarias informó que desde el punto de vista astronómico, el estudio de cometas es muy interesante pues "son fósiles de la formación de nuestro Sistema Solar, y contienen información de la génesis de los sistemas planetarios".

Los expertos tienen esta ventana de dos semanas para recopilar la mayor información posible, pues estiman que un cometa no volverá a pasar tan cerca hasta dentro de 150 años.


El eclipse solar que comenzó el miércoles y acabó el martes anterior

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Redacción
BBC Mundo
 
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Image copyright EPA/ 
El eclipse solar parcial visto desde Myanmar, al sur de Asia.

Se trató de un eclipse solar inusual: empezó a verse el miércoles 9 de marzo pero terminó el martes 8 de marzo.

No es que el mundo gire al revés, sino que la sombra de la Luna empezó a proyectarse primero sobre zonas del Pacífico, especialmente en el oeste de Indonesia, el miércoles en la mañana y luego cruzó la línea internacional de cambio de fecha, la franja imaginaria que coincide con el meridiano 180°, donde aún era martes.

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Image copyright AFP/ 
Los ciudadanos de algunas partes de Indonesia fueron los afortunados que esta vez pudieron apreciar plenamente este fenómeno.

En cualquier caso, se trató de un eclipse solar total, un fenómeno astronómico que no ocurre a menudo.

El más reciente se produjo en marzo de 2015 y, antes de eso, hubo uno en noviembre de 2012.

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Este mapa muestra el recorrido del eclipse solar, que fue desde el occidente hacia oriente.

Los ciudadanos de algunas partes de Indonesia fueron los afortunados que esta vez pudieron apreciar plenamente este fenómeno que ocurre cuando la Luna se interpone entre la Tierra y el Sol.

Eso hace que el Sol proyecte una franja de sombra de entre 100 y 150 kilómetros de ancho sobre la superficie terrestre.

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Image copyright Getty/ 
En la página web de la NASA se hizo una transmisión en directo del fenómeno.

Es ahí cuando se puede apreciar desde la Tierra la llamada corona solar, que luce como una suerte de llamaradas que parecen salir por detrás de la Luna.

En regiones de Australia, del sur de China y del sureste de Asia, así como en Hawái y Alaska también se vio un eclipse parcial de sol, durante el cual pareció como si a una parte de ese astro le faltara un trozo.

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Image copyright AP/ 
Así fue visto el eclipse de sol de 2012 en Queensland, Australia.

Según la Agencia Espacial de Estados Unidos (NASA, por sus siglas en inglés),el eclipse debía durar unas tres horas en total, aunque dependía de la ubicación desde la cual se estaba observando.

De igual modo, los lugares donde se apreció el eclipse total quedaron completamente a oscuras entre 90 segundos y 4 minutos.

Quienes no se encontraban en ninguna de las regiones donde pudo apreciarse el eclipse, tenían la posibilidad de conectarse a la página web de la NASA, donde se hizo una transmisión en directo del fenómeno, visto desde Micronesia.

Una oportunidad para la ciencia

Investigadores de la Agencia Espacial estadounidense dijeron que pensaban aprovechar el eclipse para estudiar la física del Sol.

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Una estudiante prueba un filtro de luz solar hecho para poder apreciar el eclipse con seguridad.

Desde Indonesia emplearon un instrumento llamado cámara de polarización para captar 59 exposiciones del Sol en el lapso de tres minutos, para recopilar información sobre la parte interior de la volátil y superardiente atmósfera solar.

Esa zona solo puede ser vista durante los eclipses totales de Sol, cuando la superficie brillante de ese astro está completamente bloqueada por la Luna.

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Investigadores de la Agencia Espacial estadounidense dijeron que pensaban aprovechar el eclipse para estudiar la física del Sol.

Los expertos consideran que la parte más baja de la atmósfera del Sol, la corona, contiene la clave de varios misterios, incluyendo el relacionado con el nacimiento de nubes explosivas de material solar conocidas como eyección de masa coronal, así como el referido a por qué la corona es más caliente que la superficie solar.

"La atmósfera del Sol es dónde se encuentra la física interesante", dijo Nelson Reginald, del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en Maryland.


Hipertimesia: la maldición y la bendición de la gente que recuerda todos los detalles de su vida

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David Robson
BBC Future

 
Hipertimesia
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"Mi memoria es como una biblioteca de cintas VHS, caminando todos los días de mi vida de la vigilia al sueño". Así lo describe una persona con el inusual síndrome.

Para la mayoría de nosotros, la memoria es una especie de álbum de recortes, un revoltijo de fotos borrosas y descoloridas de nuestras vidas. Por mucho que nos gustase aferrarnos a nuestro pasado, incluso los momentos más conmovedores pueden ser difuminados con el tiempo.

Pero pregúntale a Nima Veiseh qué estaba haciendo cualquier día de los últimos 15 años y te dará los detalles de lo que llevaba puesto, o incluso en qué lado del tren estaba sentado en su viaje al trabajo.

"Mi memoria es como una biblioteca de cintas VHS, caminando todos los días de mi vida de la vigilia al sueño", explica.

Veiseh sabe cuándo comenzó esa grabación: el 15 diciembre de 2000, cuando conoció a su primera novia en la fiesta de cumpleaños número 16 de su mejor amigo.

Siempre había tenido una buena memoria, pero la emoción del amor joven parece haber cambiado un engranaje en su mente: de ahora en adelante, comenzaría a recordarlo todo en detalle.

Las personas como Veiseh son de gran interés para los neurocientíficos.

Algunas explicaciones rápidas -como que esto pueda estar asociado con el autismo- han demostrado ser infundadas.

 

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Jill Price lleva un diario para darle un descanso a sus recuerso intrusivos. Ahora sus anotaciones le permiten a los científicos comprobar la veracidad de sus afirmaciones.

Un par de investigaciones recientes finalmente han abierto una ventana hacia las mentes extraordinarias de estas personas.

Memoria autobiográfica extraordinaria

El concepto de "Memoria Autobiográfica Muy Superior" (HSAM por sus siglas en inglés) o hipertimesia, surgió a principios de 2000, a partir del caso de una joven llamada Jill Price.

Price le envió un correo electrónico al neurocientífico e investigador de la memoria Jim McGaugh, contándole que podía recordar todos los días de su vida desde los 12 años y pidiéndole que la ayudara a entender por qué.

Intrigado, McGaugh comenzó a estudiarla: le daba una fecha y le pedía que le contara los acontecimientos ocurridos en el mundo en ese día. Price acertaba casi siempre.

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La Hipertimesia puede ser una forma de especialización, como la música o el deporte. Pero en este caso la especialización es la propia vida de la persona.

Su caso llegó a la prensa y otros individuos con una condición similar (incluyendo Veiseh) contactaron al equipo de la Universidad de California, Irvine.

Curiosamente, la memoria de estas personas es muy egocéntrica: aunque pueden recordar sucesos "autobiográficos" con extraordinario detalle, no parecen ser mejores que el resto para rememorar información impersonal, como listas aleatorias de palabras.

Buena memoria, pero no infalible

Aunque estas personas tienen recuerdos son muy detallados, son susceptibles a cometer algunos errores que todos cometemos.

En 2013, Lawrence Patihis en la Universidad del Sur de Mississippi, determinó quelas personas con HSAM sufren de "falsos recuerdos": pueden ser llevados a recordar acontecimientos del mundo que nunca se produjeron.

Craig Stark de la Universidad de California, Irvine, recientemente entrevistó a individuos con HSAM durante una semana, un mes y un año después de acontecimientos en su vida para ver cómo sus recuerdos cambiaban con el tiempo, y los comparó con otras personas.

Al cabo de meses mientras que para los demás los recuerdos eran vagos, para aquellos con HSAM los sucesos seguían frescos.

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Image captionRecordarlo todo implica recordar también el dolor.

"Debe haber algo en la forma en que se aferran a la información que el resto de nosotros no estamos haciendo", sugiere Stark.

Los escáneres cerebrales no revelan diferencias anatómicas que podrían explicar cómo ocurre esto. La clave parece estar en los hábitos y patrones de pensamiento.

Patihis recientemente examinó a alrededor de 20 personas con HSAM y determinó que tienen niveles particularmente altos en la propensión a la fantasía y la absorción.

La primera podría considerarse una tendencia a imaginar y soñar despierto, mientras que la absorción permite que la mente se sumerja en una actividad, poniendo atención total a las sensaciones y las experiencias.

"Soy extremadamente sensible a los sonidos, los olores y el detalle visual", explicó Nicole Donohue, quien ha participado en muchos estudios. "Definitivamente siento las cosas con más fuerza que la persona promedio".

Resortes desconocidos

La absorción ayuda a las personas con hipertimesia a establecer bases sólidas para un recuerdo, indica Patihis, y la propensión a la fantasía significa que vuelven a visitar esos recuerdos una y otra vez en las próximas semanas y meses. Cada vez que el recuerdo inicial "se repite" en la mente, se afirma aún más.

Es probable que uno haga ese proceso después de un gran acontecimiento como el día de la boda, pero gracias a sus otras tendencias psicológicas, las personas con HSAM lo hacen cada día durante el resto de sus vidas.

No todas las personas con tendencia a fantasear desarrollarán HSAM, y Patihis sugiere que algo debe haberles hecho pensar mucho sobre su pasado.

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Un hombre con hipertimesia relató cómo podría recordar con gran detalle las salas de los museos y cómo esto lo ayudó a convertirse en artista.

"Tal vez un en su infancia se obsesionaron con calendarios y lo que pasaba con ellos", especula.

¿Podríamos todos entrenarnos para recordar como Veiseh, Donohue o Price?

Algunos de colegas de Stark esperan lanzar una aplicación para alentar el recuerdo detallado y ver si mejora el recuerdo posterior.

El método puede ser eficaz: un estudio reveló que reproducir un evento en la cabeza durante unos segundos, inmediatamente después de que hubiera sucedido, condujo a recuerdos más fuertes una semana después.

Arma de doble filo

Las personas con HSAM que he entrevistado coinciden en que puede ser un arma de doble filo. Lo positivo es que les permite revivir las experiencias más transformadoras y enriquecedoras.

Donohue, ahora profesora de historia, cree que la ayudó durante ciertas fases de su educación: "Me podía imaginar lo que el maestro estaba diciendo o lo que aparecía en el libro".

Pero ver el pasado en alta definición también puede hacer más difícil para superar el dolor y el pesar. "Es como tener estas heridas abiertas", admite Veiseh.

Veiseh incluso piensa que su condición lo ha convertido en una persona más tolerante. "Algunos 'hablan de perdonar y olvidar', pero como olvidar es un lujo que no tengo, tengo que aprender a perdonar de verdad", afirma.


¿Cuál es la temperatura más alta a la que puede sobrevivir un ser vivo?

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Jasmin Fox-Skelly
BBC Earth

 
Hay-bacterias-en-las-aguas-termales-de-Yellowstone
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Hay bacterias en las aguas termales de Yellowstone, en EE.UU., y en otros ambientes similares. O incluso más calientes.

En la remota Siberia del este, cientos de volcanes activos se levantan sobre el paisaje rocoso manchado con miles de burbujeantes aguas termales.

Los rusos llaman a esta región la "tierra en fabricación" por el ritmo a que los volcanes escupen roca fundida.

Esta nueva "tierra" de la península de Kamchatka es una de las regiones continentales más inhóspitas de la Tierra.

Pero no por ello carece de vida.

En el agua caliente y tóxica de esos burbujeantes manantiales acechan todo tipo de microbios extraños, con algunos felices de vivir aguas justo por debajo de los 100C.

Algunos de estos "extremófilos" salen a la luz cada pocos años.

Esto es buenas noticias, no solo para los científicos que los estudian, sino también para una diversidad de procesos industriales.

Un hogar peligroso

Kamchatka es tan remoto que lleva más de nueve horas de vuelo desde Moscú.

Es uno de los lugares de la Tierra más activos volcánicamente y forma parte del "anillo de fuego" del Pacífico.

Para verdaderamente experimentar la belleza de la región –patrimonio mundial de la Unesco- debes viajar en helicóptero.

Y unos pocos científicos han hecho este viaje.

Elizaveta Bonch-Osmolovskaya, de la Academia Rusa de Ciencias en Moscú, lleva viajando a Kamchatka regularmente desde 1982.

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Kamchatka es uno de los lugares más activos volcánicamente en el planeta.

La mayoría de sus expediciones han sido a la caldera de Uzon, una región en el parque nacional Kronotsky que se formó cuando un volcán colapsó hace 200.000 años.

La caldera es ahora como un cuenco rodeado de montañas, lleno de cientos de aguas termales, géiseres y charcos de barro caliente esparcidos por cinco campos termales y calentados por la tumultuosa actividad geotérmica de las entrañas de la Tierra.

La piedra es rica en arsénico, fósforo, cobre, plomo, antimonio e incluso oro.

Los gases geotermales incluyen metano, sulfuro de hidrógeno, nitrógeno y dióxido de carbono que se escapa de la superficie de la Tierra o explota en las burbujas de las aguas termales.

El lugar es muy peligroso: fácilmente puedes caer en barro hirviendo o inhalar humos venenosos.

Pero para muchos microbios esto es su hogar.

Y para los biólogos que estudian estos extremófilos, Uzon es el lugar perfecto de trabajo.

Laboratorio de extremófilos

El viaje a Uzon en helicóptero toma dos horas.

"No hay carreteras", comenta Bonch-Osmolovskaya.

"Cada vez que vamos nos quedamos por una o dos semanas, y claro está que tenemos que traer todo con nosotros: comida, combustible para cocinar y equipo de laboratorio".

Kamchatka-es-un-territorio-verdaderamente-inhóspito
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Kamchatka es un territorio verdaderamente inhóspito. Al menos para el ser humano.

En septiembre de 2005, 20 rusos y un estadounidense viajaron a la caldera Uzon para una expedición conjunta rusa-americana de cinco años liderada por Juergen Wiegel, de la universidad de Georgia.

Los científicos construyeron el Observatorio Microbiano de Kamchatka, un laboratorio natural para el estudio de extremófilos.

La mayoría de los organismos no podrían sobrevivir en aguas termales, señala Fran Robb de la universidad de Maryland en Baltimore.

"Las temperatura a punto de ebullición, o cerca, básicamente cocinan cualquier material biológico normal y destruyen proteínas, lípidos y material genético".

Pero las altas temperaturas no son el único problema al que se enfrentan los organismos de estos manantiales.

Algunos pozos son muy ácidos, cerca del pH2, mientras que otros son muy alcalinos y llegan hasta pH10.5.

Las aguas pueden ser muy saladas, y muchos pozos son ricos en potasio, ácido bórico, silicio y sulfato.

Allí hay muy poco oxígeno.

Las condiciones son tan desafiantes que ningún organismo complejo puede sobrevivir ahí.

A fuerza de azufre

Generalmente los animales lo pasan mal cuando son expuestos a temperaturas por encima de los 50C.

La mayoría de las criaturas vivientes que prosperan en ambientes extremadamente calientes son bacterias unicelulares o arqueas.

Estas son las formas de vida más simples de la Tierra, y probablemente las más antiguas.

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Este tipo de ambiente es el favorito de los ciertos animales extremófilos.

Ávidos por aprender más sobre estos tipos de criaturas que se encuentran en las piscinas hirviendo, el equipo internacional de científicos han recogido muestras y analizado el ADN que tienen en busca de pistas que les permitan entender la resistencia extrema de los microbios.

Encontraron una gran cantidad de microorganismos, incluyendo especies nuevas nunca antes vistas.

Por ejemplo, el Desulfurella acetivorans es una bacteria que prospera en pozos a 58C.

Se alimenta de acetato orgánico, y en vez de respirar oxígeno, toma su energía del azufre volcánico a través de un proceso conocido como reducción de azufre.

También esta la Thermoproteus uzoniensis.

Estas nuevas especies de arqueas, se descubrieron tanto en la caldera Uzon como en el valle Géiser en aguas termales, géiser, piscinas de barro y tierra.

Los microbios en forma de bastoncitos pueden sobrevivir en aguas de temperaturas cercanas al punto de ebullición alimentándose de restos orgánicos fermentados de moléculas orgánicas llamadas péptidos.

El Acidilobus aceticus se llama así por su acidez extrema –pH2- del agua termal donde se encontró, a 92C.

Otras fuentes de alimento

Pero no solo los microbios "respiradores" de azufre viven aquí.

También se han encontrado bacterias que se alimentan de otros gases volcánicos como dióxido de carbono, monóxido de carbono, así como hierro ynitratos.

El pozo más grande y caliente en la caldera de Uzon es el Bourlyashchy.

Las-fisuras-y-los-géiseres-de-Atacama
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Las fisuras y los géiseres dejan salir humo en lugares como el desierto de Atacama.

Es el nombre ruso para "burbujeante" y se llama así por los gases que constantemente salen de allí.

A 97C, es el ambiente térmico más caliente jamás estudiado para buscar señales de vida en la tierra.

Y en una de las expediciones más recientes al lugar, investigadores encontraron una gran cantidad de microbios viviendo allí.

¿Cómo pueden sobrevivir?

La bacteria y arquea encontrada en Kamchatka –y en otras aguas termales del mundo- tienen adaptaciones únicas que les permiten proliferarse a altas temperaturas.

Normalmente las membranas lípidas que cubren las células vivas se desmoronan por encima de los 50C, cuando los enlaces de los esteres entre las grasas se descomponen.

Algunos de los microbios de las aguas termales solucionan este problema utilizando enlaces de éter en vez de esteres, los cuales sonmás robustos.

Más defensas contra el "fuego"

Sin embargo, esto es solo el comienzo.

Las proteínas y encimas que potencian todas las reacciones químicas dentro de las células se desnaturalizan y desentrañan a altas temperaturas, como ocurre con el ADN.

Los microbios han encontrado formas de lidiar con el problema.

Secuencias especiales de aminoácidos aparecen para reforzar las proteínas y protegerlas, mientras partículas cargadas -llamadas iones- se entierran dentro de las proteínas para hacerlas más estables.

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Proteínas como la Hsp70, de "choque térmico", ayudan a proteger a estos organismos de las altas temperaturas.

Otra arma en el arsenal de la bacteria termofílica es una clase especial de moléculas llamadas proteínas de choque térmico.

Estas actúan como chaperones moleculares y evitan que se peguen las proteínas que se han desenredado.

También vuelven a formar activamente proteínas que han colapsado del calor, permitiendo que las proteínas vuelvan a funcionar.

Adicionalmente, hay evidencia de que las proteínas en microbios termofílicos están más densamente empacadas y compactas, lo cual evitan que se separen.

Juntas, estas estrategias permiten a algunos microbios empujar las fronteras que alguna vez pensamos eran vitales para que hubiera vida.

¿Cuál tiene el récord?

El récord mundial de supervivencia en altas temperaturas se ha roto ya varias veces.

Hace unos años, lo ostentaba el Pyrolobus fumarii, una especie de arqueas encontrada en la fumarola de un geiser del suelo oceánico en el medio del Atlántico.

P. fumarii puede vivir perfectamente bien en aguas de 113C.

Desde entonces, otro grupo de científicos ha descubierto un microbio de los géiser del océano profundo que es capaz de sobrevivir a 122C.

Y hay indicios de que incluso este no es el límite último para la vida.

Un nuevo microbio, llamado ahora "Cepa 121" fue descubierto en el fondo del océano Pacífico.

Este prospera a 121C y hay afirmaciones de que puede sobrevivir por dos horas a 130C.

Pero este hallazgo es todavía discutible, pues la cepa no se ha hecho pública para el estudio.

Incluso el campo de la ciencia forense se ha beneficiado de los termófilos.

Mucho del trabajo forense que tiene que ver con el ADN solo es posible por un proceso especial llamado la cadena de reacción polimerasa que replica ADN y amplifica su señal a niveles detectables.

La enzima responsable de la replicación de ADN fue aislada de un termófilo.

Quizás lo más importante es que los microbios que viven en las termas, que pueden sobrevivir al calor hirviente, aguas ácidas que podrían matar a la mayoría de los seres vivos, pueden tener la clave para entender los orígenes y primera evolución de la vida en la Tierra.

Así-se-ve-la-caldera-de-Uzon
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Así se ve la caldera de Uzon.

Las aguas termales ofrecen un pequeño vistazo a cómo era la vida en la Tierra prehistórica, cuando las primeras formas de vida empezaron a existir.

Había muy poca luz solar, no había fotosíntesis ni plantas; y esto significaba que no había casi oxígeno en la fina y primitiva atmósfera.

Ante la ausencia de una atmósfera completamente formada, la luz ultravioleta destruyó el ADN de las criaturas viviendo, lo que significa que solo podía haber vida en las profundidades de los océanos, o en el subsuelo, donde tuvieron que haber enfrentado condiciones químicas similares a las que ahora vemos en Kamchatka.

Las condiciones en Kamchatka también son un reflejo cercano a lo que vemos en mundos lejanos de nuestro sistema solar.

Si los microbios pueden sobrevivir a las aguas termales de la Tierra con una dieta de energía química de volcanes, quizás pueden existir también en otrosplanetas.


La rara y enorme flor que huele a muerto y que muchos hacen fila para ver

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La vara del centro de la flor puede llegar al techo
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La vara del centro de la flor puede llegar al techo.

Huele a pescado podrido, se demora 10 años en crecer y sólo 48 horas en morir, pero la gente hace fila para verla.

Es la "flor cadáver", o Amorphophallus titanum, también conocida como la flor "más grande del mundo", ya que mide más de 2 metros de altura.

Y el lunes floreció su último botón, en el Jardín Botánico de Mount Lofty, en el sur de Australia.

Los australianos hicieron fila para ver -y oler- la Amorphophallus titanum
Image copyrightBotanic Gardens of South Australia/
Los australianos hicieron fila para ver -y oler- la Amorphophallus titanum.

"Cuando abrí la puerta esta mañana casi me desmayé. El olor era demasiado fuerte", cuenta Matt Coulter, curador del jardín.

El curador, que ha cuidado la planta por ocho años, contó que estaba "eufórico" cuando vio que esta florecía por primera vez.

"Es fantástico. No pensé que iba a florecer", agrega Coulter.

Mide dos metros y muere en 48 horas
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Mide dos metros y muere en 48 horas.

La flor brotó hace dos semanas y tras florecer se espera que colapse en 48 horas.

De Sumatra al mundo

"Viene de Sumatra (isla en Indonesia), así que la hemos mantenido temperada en invierno y fresca en verano, manteniendo la humedad alta", explica Coulter sobre su cuidado.

La flor cadáver no puede polinizarse por sí misma, así que atrae a abejas del sudor o escarabajos carroñeros que viven en cadáveres de animales.

En su ambiente natural, son estos animales los encargados de transportar el polen de una flor a otra.

Filas de visitantes han acudido al jardín botánico para ver –y oler- la flor, desde que el Jardín Botánico de Mount Lofty la pusiera en exhibición el lunes.

"Falo amorfo titánico"

Pero la de Australia no es la primera ni será la última.

También floreció en Bélgica en julio de 2013
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También floreció en Bélgica en julio de 2013

En junio de este año, cuando el Jardín Real de Edimburgo vio florecer su ejemplar, el corresponsal de la BBC en Escocia, Huw Williams, la describió como "una vara blanca alta, que se empina hasta lo alto del techo del invernadero, rodeada de un collar púrpura".

Literalmente, el nombre de su especie significa "falo amorfo titánico".

En 2003 el Jardín Botánico de Bonn, en Alemania, mostró el ejemplar más alto del que se tiene registro, con 2,74 metros.

Y en 2011 el de Minas Gerais, en el este de Brasil mostró el primer ejemplar en América Latina.

Y en agosto de este año otro ejemplar fue la mayor atracción del Jardín Botánico de Chicago, en pleno verano.


Por qué algunas personas sufren más la resaca que otras

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David Robson 
BBC Earth
 
la resaca
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No todos se ven así tras una noche de copas.

Todos conocemos a una de esas personas capaces de beber cuanto quieren sin sufrir la principal consecuencia de ese acto: la resaca.

Mientras la mayoría de la gente pasa la mañana posterior a la gran fiesta etílica sufriendo entre sábanas, algunos despiertan frescos, como si se hubieran acostado temprano y sin tomar nada más que un vaso de leche.

Pero esos bebedores a prueba de resacas no son tan excepcionales.

Varias encuestas sugieren que el 25% de las personas son inmunes al exceso de copas.

Pero, ¿cuál es su secreto?

¿Es cuestión de buenos genes, de saber elegir la bebida, o de alguna cura milagrosa?

Cuestión de química

Los científicos no empezaron a estudiar este fenómeno hasta hace unos cinco años.

"La resaca era vista como un mecanismo que ayuda a no beber de más", explica Richard Stephens, de la Universidad de Keele, en Inglaterra.

La mayoría sufre entre sábanas el día después de una noche de exceso etílico
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La mayoría sufre entre sábanas el día después de una noche de exceso etílico.

Por ello, los científicos no prestaban atención al tema, dice el experto.

Esa es la razón por la que abunda el folclore y no existen apenas evidencias científicas sobre la resaca.

Pero Stephens quiso terminar con los mitos y el desconocimiento, y fundó junto a otros expertos el Grupo de Estudios sobre la Resaca Alcohólica (AHRG, por sus siglas en inglés).

Una de las cuestiones que siguen sin estar claras es la causa de la resaca.

Hasta hace poco se creía que la principal culpable era la deshidratación— como diurético, el alcohol nos haría perder líquidos—.

Pero evidencias recientes sugieren que la deshidratación juega en esto un papel pequeño.

Por el contrario, el problema parece residir en la química de las bebidas.

El proceso de fermentación del alcohol genera también residuos tóxicos.

El proceso de fermentación produce alcohol pero también otras sustancias tóxicas
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El proceso de fermentación produce alcohol pero también otras sustancias tóxicas.

Son los que proveen a las bebidas de un tono más oscuro.

Esto explicaría por qué el whiskey causa una resaca peor que el vodka.

Y también por qué mezclar bebidas es una pésima idea, ya que cuanto más variados son los cócteles, más diversas son las sustancias tóxicas que se ingieren.

Algunas horas después de haber ingerido alcohol, éste se transforma en acetaldehído y después en acetato.

Esas sustancias producto del metabolismo del alcohol son las que causan las náuseas, los sudores y el pulso acelerado típicos de las resacas.

El alcohol y sus derivados también pueden generar problemas en el sistema inmunológico e inflamaciones.

"Cuando tenemos una resaca fuerte sentimos hinchazón", explica Stephens en referencia a lo anterior.

Esta inflamación también tienen lugar en el cerebro y contribuye al dolor de cabeza.

Y esto, combinado con el índice glucémico bajo y el cansancio, contribuye al mal humor tan típico de las mañanas resacosas.

Normalmente la resaca se suma al cansancio
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Normalmente la resaca se suma al cansancio, y por eso puede llegar a ser tan terrible.

Al menos eso es lo que le ocurre a la mayoría de la gente tras una noche de copas.

Pero uno de los mayores misterios que rodea a la resaca y desafía a los científicos es por qué un cuarto de los bebedores asegura que nunca sufre ese mal.

Tal vez se deba a un beneficio genético.

Hay estudios que apuntan a ello.

"Problema de jóvenes"

Aunque sufrir de resaca puede ser también una cuestión de personalidad.

En ese sentido, un estudio descubrió que las personas neuróticas tienden a sufrir más resaca que aquellas que tienen un carácter relajado.

Sin embargo, Stephens no descarta la influencia de la forma de beber en sus consecuencias.

"Puede ser que (los que dicen no tener resaca) beban a un ritmo más lento", dice.

La resaca es un problema de jóvenes
La resaca es un problema de jóvenes, aseguran los expertos.

En ese sentido, el experto cita un estudio reciente que indagó sobre la cantidad de alcohol ingerido y la severidad de las resacas.

Los investigadores llegaron a la conclusión de que en los casos de los volúmenes de consumo similares, al menos el 80% de las personas "resistentes a las resacas" bebió de forma moderada y la concentración de alcohol en su sangre nunca pasó de 0,1 gramo por litro.

Stephens también trató de derrumbar otros mitos en torno a las resacas, incluida aquella idea de que empeoran con la edad.

"Existe la percepción de que las resacas empeoran a medida que envejecemos, pero no hay evidencias de ello. Las resacas son un problema de los jóvenes".

Una de sus investigaciones reveló que ante una considerable ingesta de alcohol, un joven de 20 años es siete veces más propenso a tener resaca que alguien de 60.

Y el experto insiste en que el resultado tiene que ver con la moderación.

"Las personas mayores saben qué es lo que les da resaca y por eso aprenden a beber bien".

Moderación, siempre

En cuanto a la cura para la resaca, la respuesta del investigador es previsible.

Hay pocas evidencias de mezclas mágicas que funcionen.

Los condimentos picantes pueden funcionar como distracción, o como placebo.

alimentos grasientos pueden distraer la atención de la resaca
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Los huevos revueltos y otros alimentos grasientos pueden distraer la atención de la resaca, aunque no la curen.

Y como la deshidratación tiene un papel secundario, beber agua tampoco ayudará al que padece resaca a sentirse mejor.

"La mejor manera de evitar una resaca es beber de forma moderada", insiste Stephens.

Pero si es demasiado tarde, un analgésico y una tortilla de huevos puede ayudar a disminuir la inflamación y a restaurar los niveles de glucosa en sangre.

En este sentido, algunos estudios han vertido conclusiones sorprendentes.

Hace una década unos expertos descubrieron que un tipo de cactus combate los efectos tóxicos del whiskey y otras bebidas oscuras.

Pero no se ha vuelto a investigar en esa línea.

Los expertos recomiendan moderación al beber
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Los expertos recomiendan moderación al beber.

Stephens advierte, sin embargo, que la resaca es un recordatorio útil de los posibles daños que estamos causando a nuestro cuerpo con el consumo de alcohol.

Su principal consejo es el que daría cualquier padre a su hijo: divertirse, pero beber despacio y aprender a respetar los límites.

Seas o no resistente a las resacas, bebe con moderación y a largo plazo tu cuerpo te lo agradecerá, concluye.


¿Existe realmente el libre albedrío?

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Tom Stafford
BBC Future

 
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Posiblemente sea el experimento más famoso en neurociencia.

En 1983, Benjamin Libet desató una controversia con su demostración de quenuestra sensación de libre albedrío podría ser una ilusión.

Y es una controversia que, con el correr del tiempo, solo ha ido en aumento.

El experimento de Libet tiene tres componentes vitales: una elección, una medición de la actividad cerebral y un reloj.

La elección es mover el brazo izquierdo o el derecho. En la versión original la decisión se hace al girar la muñeca. En otras versiones de la prueba se hace levantando un dedo de la mano izquierda o de la derecha.

A los participantes se les instruye a "dejar que el impulso (de hacer el movimiento) aparezca por sí solo en cualquier momento, sin ninguna planificación previa o sin tener que concentrarse sobre cuando actuar".

Medición crucial

El tiempo exacto en el que uno hace el movimiento queda registrado al activarse los músculos del brazo.

La medición de la actividad cerebral se hace por medio de electrodos sobre el cuero cabelludo.


Puede que te parezca que estás en control de tus acciones, ¿pero no se tratará de una ilusión?

Cuando los electrodos se colocan por encima de la corteza motora (aproximadamente en el medio de la cabeza) una señal eléctrica distinta aparece entre la derecha y la izquierda, al planificar y ejecutar el movimiento en cualquiera de los dos lados.

El reloj está especialmente diseñado para permitir que los participantes perciban cambios de menos de un segundo y consiste de un solo punto que se desplaza dando vueltas a la circunferencia cada 2,56 segundos. Esto significa que al reportar la posición se está reportando el tiempo.

Si suponemos que puedes reportar la posición exactamente a un ángulo de 5 grados, esto significa que puedes usar este reloj para dar un reporte del tiempo en menos de 36 milisegundos, es decir 36 milésimas de un segundo.

Mezclando esos ingredientes, Libet realizó una medición crucial extra. Les pidió a los participantes reportar, utilizando el reloj, el punto exacto cuando tomaron la decisión de hacer el movimiento.

Resultado explosivo

Desde hacía varias décadas los fisiólogos ya sabían que una fracción de segundo antes de hacer un movimiento ocurre un cambio en las señales eléctricas en tu cerebro.

Y así fue en el experimento de Libet, en el que menos de un segundo antes de que los participantes se movieran un cambio probado podía quedar registrado utilizando los electrodos.


Si realmente creyéramos de todo corazón que la mente está basada en el cerebro, entonces sabríamos que todo cambio mental debe tener un cambio correspondiente en el cerebro.

Sin embargo, el resultado explosivo se produjo cuando los participantes reportaron su decisión de hacer el movimiento. Esto ocurrió entre el cambio eléctrico en el cerebro y el movimiento real.

Esto significa, tan seguro como que toda causa tiene un efecto, que la sensación de decidir no podía ser un reporte preciso de lo que estaba causando el movimiento.

El registro de electrodos mostró que, en cierto sentido, la decisión ya había sido tomada antes de que los participantes estuviesen conscientes de ejecutarla. Las señales del cerebro estaban cambiando antes de que ocurriese la experiencia subjetiva de tomar una decisión.

Y eso encendió la polémica. ¿Ya los cerebros de los participantes habían tomado la decisión? ¿Era la sensación de escoger simplemente una ilusión?

Intuiciones dominantes

Hay mucho más que discutir sobre la neurociencia y el libre albedrío que este único experimento, pero su simpleza permitió atrapar la imaginación de muchos de los que piensan que nuestra condición como criaturas biológicas limita nuestra libre voluntad.

Igualmente, de quienes argumentan que el libre albedrío sobrevive el reto de tener nuestras mentes basadas firmemente en nuestros cerebros biológicos.

Parte de la atracción del experimento de Libet se debe a dos intuiciones dominantes que tenemos acerca de la mente. Sin estas intuiciones el experimento no parecería tan sorprendente.

La primera intuición es la sensación de que nuestra mente es una cosa separada de nuestro ser físico, un dualismo natural que nos empuja a creer que la mente es un lugar puro, abstracto, libre de limitaciones biológicas.

Pensar un instante en la última vez que andabas de mal humor porque estabas hambriento hace añicos esta ilusión, pero yo argumentaría que sigue siendo un tema persistente en nuestra forma de pensar.

Mujer
No hay razones para pensar que somos reporteros fidedignos de todos los aspectos de nuestras mentes.

¿Por qué otra razón seríamos los menos sorprendidos de que es posible encontrar correlaciones neurales de eventos mentales?

La segunda intuición generalizada, que nos deja sorprendidos por el experimento de Libet, es la creencia de que conocemos nuestra propia mente,que nuestra experiencia subjetiva de tomar decisiones es un reporte exacto de cómo se tomó esa decisión.

Ilusión

La mente es como una máquina. Siempre que funcione bien, nos sentimos alegremente ignorantes de cómo lo hace. Es solo cuando surgen errores y contradicciones que nos llama la atención mirar bajo el capó.

Manos encadenadas
Algunos creen que nuestro ser biológico limita nuestra libre voluntad.

Y así surgen interrogantes como: ¿Por qué no vi esa salida? ¿Cómo pude olvidar el nombre de esa persona? ¿Por qué la sensación de decidir ocurre después de los cambios del cerebro asociados con la toma de decisiones?

No hay razones para pensar que somos reporteros fidedignos de todos los aspectos de nuestras mentes. De hecho, la psicología nos da muchos ejemplos de casos en los que muchas veces nos equivocamos.

La sensación de decidir en el experimento de Libet podría ser una completa ilusión. Quizás la verdadera decisión está hecha de alguna forma "por nuestro cerebro" o tal vez simplemente sea que la sensación de decidir está atrasada con respecto a nuestra decisión real.

Solo porque reportamos erróneamente el momento de la decisión no quiere decir que no estuvimos íntimamente involucrados en tomarla, en el sentido significativo que eso pudiese tener.

Cada año se escriben más cosas sobre el experimento de Libet. Es algo que ha generado una industria académica que investiga la neurociencia del libre albedrío. Hay muchas críticas y refutaciones con un intenso debate sobre cómo – y si lo es - es relevante para la libertad de nuestras elecciones de todos los días.

Incluso los partidarios de Libet tienen que admitir que la situación usada podría ser demasiado artificial para ser un modelo directo de las elecciones reales cotidianas.

Sin embargo, el experimento básico continúa inspirando discusión y generando nuevos pensamientos sobre la manera en que nuestra libertad tiene sus raíces en nuestro cerebro.

Y eso, yo argumentaría, se debe a la forma como nos ayuda a confrontar nuestras intuiciones sobre el funcionamiento de la mente y a ver que las cosas son más complicadas de lo que instintivamente imaginamos.


El lado oscuro del genio Isaac Newton

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Isaac Newton

Isaac Newton cambió nuestra comprensión del Universo.

Fue venerado durante su vida, descubrió las leyes de la gravedad y del movimiento, inventó el cálculo infinitesimal y ayudó a moldear nuestra visión racional del mundo.

Pero su vida personal a menudo estuvo plagada de sentimientos menos felices.

25 de diciembre de 1642: Sin expectativa de vida

Casa en la que nació NewtonIlustración de la casa en la que nació Isaac Newton.

Newton nació prematuramente el día después de Navidad en Woolsthorpe, Lincolnshire.

Era un bebé pequeñísimo y le dieron pocas posibilidades de supervivencia.

El país en el que nació era caótico y turbulento.

Inglaterra estaba siendo destrozada por una guerra civil. La peste era una amenaza constante. Muchos creían que el fin del mundo era inminente.

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Pero la aldea de Woolsthorpe era una comunidad tranquila, a la que casi no había llegado ni la guerra ni la peste, donde se respetaban los valores puritanos de la sobriedad, el trabajo duro y la adoración sencilla.

Peste
La peste fue la enfermedad más temida del siglo XVII, y no sólo de ese siglo, sino de todos desde su reaparición en Europa en la década de 1340.

1645: Un niño solitario que odiaba a su padrasto

El padre de Newton murió antes de que él naciera. Cuando cumplió tres años, su mamá lo dejó con su abuela y se casó con un hombre de un pueblo cercano.

Esto le dejó una herida de por vida; se sintió rechazado por su familia.

Odiaba a su padrasto y amenazaba con prenderle fuego a su casa.

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En la escuela, buscó consuelo en los libros.

No le interesaba ni la literatura ni la poesía, pero le fascinaba la mecánica y la tecnología, que lo llevaron a inventar un elaborado sistema de relojes de sol que daban la hora y los minutos precisos.

Su madre tenía la esperanza de que se dedicara a manejar la granja de la familia, pero su tío y el director del colegio se dieron cuenta de que Newton estaba destinado a vivir en la esfera intelectual.

1661: Un mentor matemático

Newton se inscribió en el colegio Trinity de la Universidad de Cambridge y ahí encontró a una figura paterna que lo puso rumbo a importantes descubrimientos.

En vez de pedirle que estudiara los textos que los otros universitarios leían, Isaac Barrow -el primer profesor de matemáticas de Cambridge- lo orientó hacia los grandes problemas matemáticos no resueltos de ese momento, como el Cálculo, esa manera de describir cómo cambian las cosas.

Esa materia después sería crucial para explicar el Universo en términos matemáticos.

Newton además se la pasaba buscando nuevos escritos de hombres como Descartes, quien argumentaba que el Univeso estaba gobernado por leyes matemáticas.

 

Platón es mi amigo, Aristóteles es mi amigo, pero mi mejor amigo es la verdad"

Escrito en la libreta de notas de Newton, que empezó en 1664

1665: Los años productivos de la peste

Cuando la Universidad de Cambridge cerró debido a la peste, Newton tuvo que volver a casa. Ese fue el período más productivo de su vida.

Él siempre había creído que para llegar al conocimiento verdadero había que observar más que leer libros. Por ejemplo, en vez de confiar en los textos sobre óptica, experimentó metiéndose una aguja sin punta en su ojo para ver qué efecto tenía.

Durante esta época, sentó las bases de sus teorías de cálculo y las leyes del movimiento que más tarde lo harían famoso. Pero como era por naturaleza reservado, se guardó sus ideas.

1671: Espejos para un revolucionario telescopio

Telescopio de Newton
Telescopio newtoniano.

Newton siguió experimentando en su laboratorio, y esa mezcla de teoría y práctica resultó en muchos tipos de descubrientos diferentes.

Su teoría de la óptica lo hizo reconsiderar el diseño del telescopio, que hasta entonces era un instrumento grande y engorroso.

Usando espejos en lugar de lentes, Newton creó un instrumento más poderoso y 10 veces más pequeño que los telescopios tradicionales.

Cuando la Real Sociedad de Londres para el Avance de la Ciencia Natural supo del telescopio de Newton, sus miembros quedaron impresionados. Eso lo animó a contarles sobre lo que describía como un "experimiento crucial" sobre luz y color.

1672: No toleraba la crítica

Ilustración del experimento de Newton
Newton estaba fascinado con la naturaleza de la luz y creó un arcoíris.

La Real Sociedad era un grupo de élite que se reunía para compartir y criticar el trabajo de cada uno, y alentó a Newton a hacer lo mismo.

Pero las teorías de Newton sobre la luz no cayeron en gracia: otros miembros de la Real Sociedad no pudieron reproducir sus resultados, en parte porque Newton describió su experimento de una manera complicada.

A Newton a su vez, no le cayeron bien las críticas. Cuando el científico Robert Hooke cuestionó sus teorías sobre la luz y el color, se ganó un enemigo de por vida.

Newton tenía un temperamento horrible y una convicción inquebrantable de que estaba en lo correcto.

Con su orgullo aporreado, empezó a retirarse de la vida intelectual.

1679: Un exilio autoimpuesto

Alquimistas
Los alquimistas estaban en busca de la piedra filosofal y el elixir de la vida, e intentaban tornar metales comunes en oro.

Afligido por la crítica, Newton se aisló de otros filósofos naturales y se dedicó a trabajar en cuestiones religiosas y alquímicas.

Como su madre estaba agonizante, volvió a casa y se embarcó en un período de estudio solitario.

Lo absorbió la alquimia, un hermético estudio de la naturaleza de la vida y la precursora medieval de la química.

Hay quienes piensan que esas ideas, aunque no fueran científicas en el sentido moderno, lo ayudaron a pensar de la manera radical que le permitió lograr su trabajo más importante, como la teoría de la fuerza de gravedad.

 

En un campo joven y repentinamente fértil como el de las Matemáticas (...), los descubrimientos estaban esperando a que diferentes personas los encontraran una y otra vez"

James Gleick, biógrafo de Newton, describiendo el mundo del siglo XVII

 

1684: El inicio de la rivalidad más profunda

Cuando el filósofo alemán Gottfried Leibniz publicó un estudio matemático importante empezó una disputa que duró toda la vida.

Leibniz, uno de los más prominentes filósofos de Europa, se había dedicado a uno de los problemas matemáticos más complicados: la forma en la que las ecuaciones pueden describir el mundo físico.

Como Newton, creó una nueva teoría de cálculo.

Sin embargo, Newton reclamó que él había hecho el mismo trabajo 20 años antes y que Leibniz le había robado sus ideas.

No obstante, el reservado Newton no había publicado su trabajo y tuvo que recurrir a sus viejas anotaciones para que el mundo pudiera ver lo que había hecho.

1687: Principios de la filosofía

Carátula del libro
Carátula del libro considerado como la base de la ciencia moderna.

Ante el reto de Robert Hooke de que probara sos teorías sobre las órbitas planetarias, Newton produjo lo que se considera como la base de la Física que conocemos.

Le tomó dos años escribir la Philosophiæ naturalis principia mathematica, latín para Principios matemáticos de la filosofía natural.

Era la culminación de más de 20 años de pensamiento y presentaba su teoría de cálculo matemático, las tres leyes del movimiento y el primer informe riguroso de la constante de gravitación universal.

Juntas proveían una nueva y revolucionaria descripción matemática del Universo.

Esa obra consolidó su reputación y contiene mucho de lo que hace que lo recordemos hoy en día.

1689: De científico a político

Retrato hecho por Godfrey Kneller en 1689.
Retrato hecho por Godfrey Kneller en 1689, cuando Newton tenía 47 años de edad.

Tras destacar como filósofo natural, lo atrajo una nueva vida como político y personalidad pública.

Como era profundamente religioso, no podía ser indiferente al hecho de que el rey Jacobo II estaba intentando volver a convertir a la Universidad de Cambridge al catolisismo.

Luchó con éxito contra las reformas del rey y fue electo como miembro del Parlamento.

No obstante, tuvo muy poco impacto en la Cámara de los Comunes, y en sólo aparece una vez en las transcripciones de las sesiones: cuando solicitó que cerraran una ventana.

Ley de gravedad
La ley de gravedad, con el relato de la manzana, se quedó en la memoria popular.

1693: Exhausto y desmoronado

A mediados de 1693, Newton sufrió un colapso mental cuando sospechó que sus amigos estaban conspirando en su contra.

Tras trabajar durante cinco noches seguidas, sufrió lo que podríamos describir como una crisis nerviosa. Más tarde le pidió disculpas al filósofo John Locke y al miembro del Parlamento Samuel Pepys por haber deseado que se murieran.

Pero a pesar de su frágil salud mental, su reputación se mantuvo intacta y pronto le ofrecieron un cargo importante.

La segunda ley de Newton o ley de la fuerza
La segunda ley de Newton o ley de la fuerza: la fuerza es el producto de la masa por la aceleración.

1696: Rescata la moneda británica

Como intendente de la Real Casa de la Moneda, Newton encontró una nueva vocación. Quiso hacer de la libra británica la moneda más estable del mundo.

En el siglo XVII, las finanzas británicas estaban en crisis. Una de cada 10 monedas era falsa, y a menudo el metal con el que estaba hecha una moneda valía más que lo que esta representaba.

Newton supervisó un enorme proyecto para retirar la moneda circulante e introducir una más confiable.

Metódico como siempre, mantenía una base de datos de falsificadores, y los sancionaba con una furia puritana.

Fue nombrado director de la Real Casa de la Moneda en 1700 y permaneció en ese cargo por el resto de su vida.

1703: Un cargo con la oportunidad de venganza

Newton fue elegido como presidente de la Real Sociedad.

Firma de Newton
Firma de Isaac Newton en una invitación de la Royal Society cuando ya era presidente.

Como la personalidad más notable de la filosofía natural británica, ya había completado su trabajo más relevante. Era hora de dedicarse a asegurar su reputación.

Era un líder imponente, obsesionado con el poder y el prestigio.

Aunque siguió publicando su propio trabajo, también se ocupó de construir y destruir la reputación de otros.

Trató de borrar a Hooke de la historia y se metió en otra disputa amarga con el astrónomo John Flamsteed publicando su catálogo de las estrellas sin su consentimiento.

Newton siguió siendo una figura influyente, rodeado de una nueva generación de estudiantes que habían crecido con sus ideas.

 

Si he logrado ver más lejos ha sido por pararme sobre los hombros de gigantes"

La famosa cita de Isaac Newton pudo haber sido un insulto a su más bien bajito rival Robert Hooke

1712: Reescribe la historia a su favor

Newton y Leibniz habían reñido durante años sobre quién había inventado el cálculo infinitesimal. Pero Newton finalmente encontró la manera de arrebatarle la victoria a su enemigo intelectual.

En 1713 la Real Sociedad formó un comité para decidir de una vez por todas quién lo había inventado. La conclusión fue que Newton se le había anticipado a Leibniz por muchos años.

Sin embargo, el autor secreto del informe de la Real Sociedad no fue otro que el mismo Newton.

Leibniz se negó a aceptar la derrota y la pelea sólo terminó cuando ambos hombres ya estaban muertos.

Hoy en día se acepta que ambos llegaron al cálculo independientemente, así que no hubo plagio.

1726: Crea una leyenda

 

Isaac Newton pintado por Robert Hannah en la década de 1850.
Una imagen idealizada de Newton pintada por Robert Hannah en la década de 1850.

Al final de su vida, Newton contó una historia que se ha convertido en una de las leyendas más perdurables en la historia de la ciencia.

Mientras cenaba con otro miembro de la Real Sociedad, William Stukeley, Newton recordó que había estado sentado debajo de un manzano en la casa de su familia en Woolsthorpe, y que ver caer una manzana fue lo que lo llevó a pensar en la gravedad.

La historia también fue relatada por otra gente que conocía a Newton, incluida su sobrina Catherine, quien lo cuido durante sus últimos años.

No obstante, el mito de que la manzana le había caído en la cabeza a Newton fue un invento posterior.

 

Fui sólo un niño que, jugando en la playa, halló una piedra más fina o una concha más linda de lo normal mientras que el gran océano de la verdad se extendía inexplorado ante mí"

Comentario atribuido a Newton, dicho poco antes de su muerte

20 de marzo de 1727: Muere el genio

Newton murió a la edad de 84 años y fue enterrado con todos los honores en la Abadía de Westminster. Como un filósofo natural afamado, era un nuevo tipo de héroe nacional.

Fue él quien sentó las bases de nuestra era científica.

Sus leyes del movimiento y teoría de la gravedad apuntalan mucho de la física e ingeniería moderna.

No obstante, él creyó que había sido puesto en la Tierra para descifrar la palabra de Dios, estudiando tanto las Sagradas Escrituras como el libro de la naturaleza.

Para él, la teología y las matemáticas eran parte de un proyecto para descubrir un sistema único del mundo.

 

Sus logros fueron tan trascendentales que el término 'genio científico' fue creado para describirlo a él"Robert Iliffe, director de The Newton Project


 


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